Penyelidikan Long COVID Sedang Berada Dalam Fasa ‘Paling Berharap’ Setakat Ini

Blood testing

Jumlah penyelidikan yang fenomenal tentang Long COVID – nama untuk gejala kronik berikutan kes COVID-19 – telah diterbitkan selama tiga tahun terakhir. Tetapi kemajuan saintifik belum membawa kelegaan kepada orang yang sudah sakit, kumpulan dianggarkan termasuk kira-kira 5% daripada orang dewasa AS tetapi sukar untuk dikuantifikasi dengan tepat kerana kesukaran mendiagnosis orang dengan betul.

Penyelidik optimis bahawa terobosan akan datang. Institut Kesihatan Kebangsaan AS (NIH) telah melancarkan ujian klinikal berfokus kepada terapi berpotensi, dan beberapa kajian terkini telah menunjuk kepada biomarker yang mungkin membantu doktor mendiagnosis – dan, diharapkan, merawat – orang dengan Long COVID secara tepat.

“Dalam sejarah penyelidikan penyakit ini yang pendek, ini mungkin merupakan masa yang paling memberangsangkan yang pernah kami alami,” kata Christoph Thaiss, profesor madya mikrobiologi di Sekolah Perubatan Universiti Pennsylvania yang menulis kajian terkini tentang Long COVID di Cell.

Pencarian biomarker

Long COVID kini terutamanya ditakrifkan oleh gejalanya, yang berjangkauan dari kabur otak dan keletihan kepada sakit kepala dan gangguan sistem saraf. Tiada ujian tunggal yang boleh mendiagnosnya – walaupun penyelidikan terkini menunjuk ke arah pelbagai kaedah ujian yang berpotensi, dari skan badan penuh kepada pemeriksaan mata.

Satu kajian September yang diterbitkan dalam Nature diumumkan secara meluas sebagai langkah ke arah akhirnya mempunyai ujian darah untuk mengesahkan Long COVID. Penyelidik menganalisis sampel darah hampir 300 orang, beberapa daripada mereka menghidap Long COVID, beberapa daripada mereka tidak pernah menghidap COVID-19, dan beberapa daripada mereka menghidapnya dan pulih sepenuhnya. Pesakit Long COVID cenderung mempunyai tahap hormon tegangan rendah kortisol, dan darah mereka juga sering menunjukkan bahawa virus masih tinggal dalam tubuh mereka – sama ada sisa virus yang menyebabkan COVID-19, atau virus lain yang telah dorman dalam tubuh selepas jangkitan terdahulu dan menjadi diaktifkan semula.

Akiko Iwasaki, ahli immunobiologi yang mengetuai Pusat Kesihatan dan Ketahanan Universiti Yale, berkata sangat tidak mungkin akan ada satu biomarker untuk Long COVID, kerana penyakit itu boleh kelihatan sangat berbeza dari seorang ke seorang. Tetapi apabila model pembelajaran mesin dilatih untuk menangkap semua isyarat itu bersama-sama, ia mampu membezakan darah pesakit Long COVID daripada darah orang tanpa keadaan itu dengan ketepatan 96%.

“Ini tidak bermakna kita akan mempunyai biomarker minggu depan,” kata Iwasaki, “tetapi saya fikir kita sedang bergerak ke arah yang betul.”

Kajian Thaiss baru-baru ini dalam Cell mendapati biomarker potensi yang lain dalam darah pesakit Long COVID: tahap serotonin yang rendah, yang terutamanya dihasilkan dalam usus dan terlibat dalam banyak fungsi badan. Menggunakan sampel najis, Thaiss dan rakan-rakannya mendapati bahan genetik dari virus SARS-CoV-2 di saluran usus sebahagian pesakit Long COVID, meniru keputusan dari kajian lain. Kemudian mereka membuat hipotesis, dan menggunakan tikus untuk menunjukkan, bahawa bahan virus yang tidak mahu berundur ini boleh memicu tindak balas imun yang menyebabkan kelebihan radang dalam badan, seterusnya menghalang penghasilan usus serotonin. Serotonin yang tidak mencukupi kelihatan menyumbang kepada beberapa gejala saraf Long COVID.

Kajian itu penting kerana “ia membawa kita lebih dekat untuk memahami apa yang berlaku” dalam badan orang dengan Long COVID, kata Hannah Davis, salah seorang pemimpin Kajian Berpihak Pesakit untuk Long COVID.

Tahap kortisol atau serotonin yang rendah mungkin berguna sebagai “isyarat” untuk menilai orang dengan Long COVID, tetapi – sekurang-kurangnya untuk sekarang – ia tidak boleh berfungsi sebagai diagnostik berdiri sendiri, kata Dr. Adupa Rao, pengarah perubatan Klinik Pemulihan COVID di Sekolah Perubatan Keck Universiti Southern California. Untuk satu, kajian tentang biomarker Long COVID telah agak kecil dan perlu disemak semula dalam kumpulan pesakit yang lebih besar, kata Rao.

Adakah biomarker akan membawa kepada rawatan?

Walau bagaimanapun, Maayan Levy, yang menulis kajian Cell dan juga profesor madya mikrobiologi di UPenn, percaya serotonin mungkin menjadi sasaran untuk rawatan Long COVID. Berdasarkan penemuan mereka pada tikus, kumpulan mereka sedang mereka jalan ujian klinikal untuk menguji sama ada pengambilan pilihan serotonin (SSRIs) – kelas ubat antidepressan yang meluas digunakan untuk meningkatkan tahap serotonin di otak, termasuk fluoksetin (Prozac) dan escitalopram (Lexapro) – berkesan terhadap Long COVID. Beliau juga merancang untuk menguji sama ada melengkapkan triptofan, asid amino yang digunakan badan untuk menghasilkan serotonin, mungkin bermanfaat.

Tetapi Davis meragui. SSRIs sudah begitu meluas digunakan, katanya, “jika SSRIs berfungsi, kita akan tahu.” Dan penyelidik yang bekerja pada ME/CFS, keadaan cukup serupa dengan Long COVID supaya banyak penghidap kronik memenuhi kriteria diagnostiknya, sebelum ini telah memberi amaran bahawa penambahan triptofan mungkin membahayakan pesakit. “Ia akan baik untuk tidak mencipta semula roda” dengan menguji semula idea-idea ini, kata Davis, mengingatkan bahawa terdapat banyak penyelidikan rawatan ME/CFS yang boleh memberi panduan kepada penyelidik yang bekerja pada Long COVID.

Menurut pandangannya, terdapat rawatan yang lebih menjanjikan yang mungkin dalam saluran penyelidikan, termasuk antivirus (yang secara teorinya boleh memusnahkan sisa virus yang masih tinggal dalam tubuh atau virus SARS-CoV-2); ubat yang berinteraksi dengan sistem imun; dan ubat yang mencegah pembekuan darah.

Rao berkata beliau tidak pasti sama ada ubat mana-mana yang sedang dikaji akan menjadi bola api ajaib, tetapi beliau gembira dengan kemajuan bidang ini. “Harapan saya ialah dalam masa terdekat, kita akan dapat mengenal pasti punca [Long COVID] dan oleh itu menyediakan lebih banyak pilihan rawatan yang lebih menyeluruh, berbanding hanya merawat gejala,” kata Rao.

Menurut Davis, menguji rawatan mungkin mencapai kedua-dua matlamat: “Mengerti ubat apa yang membantu pesakit,” katanya, “juga akan membantu kita memahami apa sebenarnya berlaku dalam badan pesakit.”