Mengapa Bayi Kelihatan Untuk Mengelakkan COVID-19 yang Teruk?

Doctor uses stethoscope to listen to baby

Dengan kadar COVID-19 meningkat di seluruh negara, dan vaksin terbaru kini tersedia, para penyelidik masih berusaha memahami bagaimana kekebalan terhadap COVID-19 berfungsi, dan cara terbaik untuk membangun dan mempertahankannya.

Salah satu bidang penelitian yang mungkin paling kaya adalah infeksi di kalangan sangat muda, yang cenderung terlepas dari penyakit COVID-19 yang lebih serius. Kadar rawatan hospital untuk bayi empat tahun ke bawah jatuh ke bawah 1 dari 100,000 awal tahun ini, dan baru-baru ini naik sedikit ke 2 dari 100,000 pada pertengahan September, dibandingkan dengan kadar untuk orang berusia 65 tahun ke atas, yang mencapai titik terendah 6 per 100,000 awal tahun ini dan naik ke 17.6 pada September.

Dalam kajian yang diterbitkan baru-baru ini dalam jurnal Cell, para penyelidik di bawah pimpinan Bali Pulendran, seorang profesor patologi, mikrobiologi, dan imunologi di Sekolah Perubatan Universiti Stanford, melaporkan beberapa perbezaan kunci dalam cara bayi dan orang dewasa mengalami infeksi COVID-19, yang boleh membawa kepada cara baru menghasilkan kekebalan yang lebih kuat dan lebih tahan lama pada masa hadapan.

Pulendran dan pasukannya memanfaatkan sampel yang dikumpulkan dari kanak-kanak di Cincinnati Children’s Hospital pada tahun 2020, sebelum vaksin COVID-19 tersedia. Doktor mengambil sampel hidung mingguan dari bayi, yang berusia antara satu bulan hingga hampir empat tahun, dan sesetengah membangunkan infeksi COVID-19, jadi para penyelidik merakam aktiviti sel-sel imun di saluran pernafasan sebelum, semasa, dan selepas infeksi. Mereka mendapati bahawa berbeza dengan orang dewasa, bayi, terutamanya bayi paling muda, menghasilkan tindak balas antibodi yang kuat terhadap SARS-CoV-2, dan antibodi ini kekal pada tahap yang agak tinggi sepanjang tempoh kajian hampir setahun.

“Dalam kes COVID-19, ini memang unik dan baru,” kata Pulendran. “Kami tidak mengharapkan melihat ini pada bayi. Apabila orang dewasa dijangkiti, mereka melihat peningkatan tindak balas antibodi pada bulan-bulan berikutnya infeksi, dan kemudian penurunan tajam dalam tahap itu. Tetapi pada bayi, kami tidak melihat ini berlaku. Sebenarnya, pada beberapa bayi, antibodi terus meningkat, dan pada yang lain mereka mencapai tahap tetap, tetapi tidak menurun.”

Para saintis juga mencari perbezaan kunci lain cara bayi bertindak balas kepada virus COVID-19. Manakala orang dewasa membangunkan tindak balas radang yang kuat dalam darah segera selepas infeksi, apabila virus memicu limpahan sitokina dan molekul lain yang boleh menyebabkan komplikasi berkaitan penyakit COVID-19 yang serius, bayi tidak membangunkan tindak balas serupa dalam darah. Sebenarnya, dalam darah mereka, aras penanda radang ini tidak meningkat dengan ketara.

Walau bagaimanapun, faktor-faktor ini melimpah di saluran pernafasan bayi, menunjukkan bahawa bagi mereka, pertempuran antara sistem imun dan virus berlaku terutamanya di tisu mukosa hidung dan saluran pernafasan atas, dan bukan di seluruh badan dalam aliran darah. Membran mukosa bayi ini dilanda dengan interferon khususnya, yang merupakan hormon imun yang kuat boleh mengawal berapa banyak virus mereplikasi. “Ia seolah-olah pada bayi virus menjangkiti saluran pernafasan atas tetapi infeksi ini dipadamkan di sana,” kata Pulendran.

Sebab antibodi yang dihasilkan oleh bayi kekal jauh lebih lama daripada yang dihasilkan oleh orang dewasa tidak jelas, tetapi mungkin berkaitan dengan fakta bahawa bayi mungkin bergantung kepada tindak balas imun asas yang dikenali sebagai tindak balas semula jadi. Ia merupakan barisan pertahanan pertama, dan tidak melibatkan pendidikan sel-sel imun seperti antibodi dan sel-T dengan memerhati patogen terlebih dahulu. Kerana sistem imun bayi masih membangun, mungkin mereka lebih bergantung kepada tindak balas imun semula jadi ini dan itu boleh menjelaskan perlindungan jangka panjang yang mereka miliki. Tetapi, kata Pulendran, “ia salah satu misteri terbesar dalam imunologi mengapa dalam beberapa kes seperti campak dan cacar air, anda hanya perlu mengalami satu infeksi semasa kanak-kanak dan anda dilindungi seumur hidup, kerana separuh hayat antibodi terhadap mereka berlarutan tahun dan tahun, tetapi dengan infeksi lain seperti flu dan COVID-19, separuh hayat antibodi lebih ke arah beberapa ratus hari.”

Terdapat pertukaran kepada tindak balas imun bayi, bagaimanapun. Para saintis mendapati bahawa antibodi yang dihasilkan oleh bayi, walaupun melimpah dan tahan lama, lebih tertumpu kepada virus yang menyebabkan infeksi mereka, bermakna jika mereka dijangkiti varian lain, antibodi ini mungkin kurang berkesan. Di samping itu, tindak balas sel-T bayi, yang bertanggungjawab melindungi terhadap penyakit serius pada orang dewasa, juga agak meredah. Belum jelas sama ada kelebihan lain tindak balas bayi cukup untuk mengimbangi batasan-batasan lain.

Walaupun begitu, keputusan kajian ini menunjuk ke arah strategi baru yang menarik untuk menghasilkan tindak balas imun yang lebih kuat dan berkekalan lebih lama terhadap virus COVID-19. Para saintis kini sedang membangunkan vaksin hidung, contohnya, yang bergantung kepada kekebalan mukosa, dan dalam kes COVID-19, ia mungkin menghasilkan kekebalan yang lebih berkekalan berbanding vaksin suntik. “Bayi-bayi ini mungkin mengajar kita bahawa tertentu laluan kepada kekebalan boleh dipicu oleh vaksin hidung yang meniru tindak balas yang kita lihat pada bayi,” kata Pulendran. “Jika sahaja kita boleh membuat vaksin yang meniru laluan yang sama, maka kita mungkin berada di atas sesuatu.”