Membuat Sungai-sungai Secara Buatan Dingin Mungkin Melindungi Ikan Dari Perubahan Iklim

Atlantic salmon swimming against the river current.

Pada tengah-tengah gelombang haba di Nova Scotia, Kanada, pada bulan Julai ini, manusia mencari udara bercondongan dan berlindung dibawah bayang-bayang. Ikan di Sungai Wrights pula berkumpul di kawasan air yang lebih dalam dan sejuk yang boleh didapati, seperti lubang di dasar sungai diluar sinaran matahari. Salah satu kawasan kesejukan itu, bagaimanapun, tidak berlaku secara semula jadi. Ia telah dicipta oleh manusia mengalirkan air sejuk dari telaga berhampiran ke dalam sungai yang terlalu panas. Ikan yang menyukai air sejuk, seperti ikan salmon Atlantik, berkumpul beramai-ramai di bahagian air ini.

Penyelidik telah merangka susunan ini sebagai sebahagian daripada eksperimen untuk menguji kaedah berpotensi membantu ikan salmon Atlantik terselamat daripada kenaikan suhu air disebabkan oleh perubahan iklim. Seperti manusia, ikan ini berkembang baik pada julat suhu tertentu, biasanya antara 43°F hingga 72°F. Menghabiskan terlalu banyak masa dalam air melebihi kira-kira 82°F boleh menjadi membunuh. Sungai-sungai air tawar seperti Sungai Wrights adalah penting untuk mengekalkan populasi salmon – inilah tempat anak ikan salmon Atlantik tumbuh melalui peringkat awal hidup mereka sebelum menuju ke laut; dan tempat mereka kembali sebagai dewasa untuk membiak. Kebimbangan semakin meningkat bahawa disebabkan perubahan iklim, sungai-sungai ini semakin panas bagi ikan untuk terus hidup. Di timur laut AS, hanya beberapa sungai di Teluk Maine masih menyokong populasi salmon Atlantik – julat spesies dahulu menjangkau sehingga ke Long Island Sound. Di Kanada pula, populasi di beberapa sungai selatan telah runtuh kerana kesan pemanasan.

Salmon boleh bertoleransi dengan suhu tinggi untuk tempoh masa yang singkat. Berhijrah ke hulu sungai melalui air cetek dipanaskan oleh matahari, ikan cenderung mencari apa yang penyelidik rujuk sebagai “perlindungan terma”, kawasan air agak sejuk di mana mereka boleh berehat sebelum melanjutkan perjalanan ke hulu. Idea di sebalik eksperimen musim panas lalu ini, yang dibentangkan dalam mesyuarat Persatuan Geologi Amerika pada 17 Oktober, adalah untuk mula menguji sama ada mungkin untuk mula mencipta perlindungan terma buatan sepanjang sungai bagi membantu salmon Atlantik terus hidup. (Penyelidikan ini belum diterbitkan.)

Kathryn Smith, calon kedoktoran di Universiti Dalhousie yang memimpin kajian ini, berkata bahawa sesetengah orang melihat pendekatan sebegini hampir mustahil dielakkan pada tahun-tahun akan datang. “Kita perlu memikirkan bagaimana kita boleh menyesuaikan diri dengan dunia pemanasan itu dan masih dapat melindungi salmon Atlantik [dan spesies air sejuk lain] di sungai kita,” katanya.

Dalam eksperimennya, Smith dan pasukannya menguji dua pendekatan. Apa yang dirujuk sebagai pendekatan “aktif”, mereka mengalirkan air sejuk dari telaga ke sungai, manakala dalam pendekatan “pasif”, mereka mengalihkan cabang sungai bawah tanah untuk jarak tertentu, di mana ia akan disejukkan oleh tanah dan batu-batuan sekeliling. Apabila cabang itu kembali ke badan sungai utama, ia mencipta kawasan air beberapa darjah lebih sejuk berbanding sekeliling. Pada kedua-dua kes, spesies ikan termasuk salmon segera mencari kawasan air buatan yang sejuk, walaupun pendekatan aktif membawa lebih banyak ikan, terutamanya semasa gelombang haba Julai yang kebetulan bertepatan dengan eksperimen. Beratus-ratus ikan, termasuk ikan trout perang dan ikan putih, serta puluhan salmon, sering berkumpul di kawasan air sejuk dari telaga untuk melarikan diri daripada haba.

Walaupun banyak kajian telah dijalankan untuk mengkaji dan memetakan perlindungan terma semula jadi di sungai, Smith berkata tiada sesiapa sehingga kini pernah cuba untuk mencipta titik sejuk buatan. Adalah soalan terbuka sama ada ikan akan dapat menggunakannya. Harapannya, dengan keputusan semasa, adalah untuk menjalankan lebih ujian untuk melihat pendekatan mana yang berfungsi terbaik bagi pelbagai rantau dan spesies ikan, dan akhirnya menggunakan sistem itu membantu spesies ikan di seluruh dunia yang terancam oleh pemanasan sungai.

“Ia menyeronokkan,” kata Smith, apabila melihat ikan berkumpul di kawasan air sejuk. “[Ada] banyak jeritan dan gelak ketawa dari kegembiraan.”