Bagi Agensi Peragawan Semua Asli Pertama Dunia, Perniagaan Bermaksud Membina Komuniti

Joleen Mitton tahu dari pengalaman pertama betapa eksploitatifnya industri fesyen. Pemimpin, aktivis, dan pengusaha fesyen berusia 40 tahun, yang berasal dari Plains Cree dan Dane-zaa dari Sawridge Nation di Alberta, memulakan kerjayanya dalam industri ini sebagai model pada usia 15 tahun, ketika dia mula bekerja di seluruh dunia untuk jenama seperti Ralph Lauren, Vivienne Westwood, dan Clinique. Dia menemui pada awalnya bahawa dunia fesyen mewah dan glamor yang kelihatan indah mempunyai sisi gelap, menghadapi peringatan yang kerap bahawa industri ini pasti tidak dibina dengan dia atau orang asli lain dalam fikiran.

“Ia bukan industri yang dibina untuk keyakinan, kasih sayang, atau kebaikan,” katanya kepada TIME semasa lawatan September ke Bandar Raya New York dari kampung halamannya di Vancouver. Dia berada di bandar untuk minggu fesyen, di mana dia menjaga krew empat orang model yang akan berjalan di pertunjukan pertama mereka pada musim itu. “Rakyat kita layak dilindungi. Itulah sebabnya kami cuba mewujudkan ruang yang selamat bagi orang asli untuk meneroka industri yang sangat meragut.”

Mitton, yang menggambarkan hubungannya dengan fesyen sebagai “cinta-benci”, menyebut insiden rasis dan saat-saat yang membuatnya mempersoalkan keselamatannya sebagai sebahagian daripada sebab dia memutuskan untuk mendirikan Supernaturals Modelling, agensi permodelan asli pertama dan satu-satunya di dunia, bersama rakannya Patrick Shannon. Pasangan itu membuat keputusan setelah mendengar terlalu banyak kisah tentang model muda asli dieksploitasi; bagi Mitton, kisah-kisah itu terlalu dekat dengan rumah. Dan bagi Shannon, seorang jurugambar dan pembuat filem berusia 34 tahun yang berasal dari Haida Gwaii, penciptaan agensi itu adalah cara untuk melindungi orang yang dicintainya dan cara untuk melabur dalam komuniti mereka.

“Ia tentang kolektif dan keluarga,” katanya kepada TIME. “Ia membawa nilai-nilai asli ke hadapan – menjadi Supernatural [model] adalah untuk memahami bahawa ada tanggungjawab bukan hanya kepada komuniti Anda, tetapi juga kepada diri sendiri, untuk memegang diri dengan martabat, dengan hormat, dan memastikan bahawa Anda memahami apa yang Anda lakukan tidak hanya mewakili Anda, ia mewakili komuniti Anda, keluarga Anda, warisan Anda.”

Walaupun agensi itu masih agak baru, ia berkembang dengan pesat, dengan 25 model dalam senarai, jauh berbeza daripada lapan yang dimulakan, terletak di Vancouver, di mana agensi itu berpusat, dan Toronto. Mitton dan Shannon berharap untuk memperluaskan agensi secara antarabangsa, tetapi menekankan bahawa keutamaan utama mereka adalah menyokong barisan model semasa mereka dan memastikan bahawa buku dan kolaborasi mereka selaras dengan nilai-nilai mereka. Shannon, yang mengendalikan bahagian perniagaan agensi itu, berkata bahawa mereka telah menolak klien dan jenama yang nilai-nilainya akan menjejaskan apa yang diwakili oleh Supernaturals.

“Kami terpaksa berkembang lebih perlahan kerana kami tidak bersedia menerima setiap kontrak yang datang ke arah kami,” katanya, mencatat bahawa mereka telah menolak pekerjaan kerana syarikat-syarikat itu mempunyai amalan perniagaan yang memudaratkan tanah air mereka atau kerana tempahan itu bersifat tokenisme atau bergantung pada stereotaip yang memudaratkan. “Secara kewangan itu boleh lebih mencabar, tetapi kami tidak menjejaskan moral atau nilai kami, yang membolehkan kami memegang kepala kami tinggi dan maju dengan penuh keyakinan.”

Mitton menyamakan agensi itu dengan keluarga – satu yang menyokong dan memberi peluang kepada anggotanya. Walaupun dia dikenakan jadual kerja yang meletihkan, sokongan yang sedikit dan perlindungan yang minimum ketika dia bepergian, dan tiada persediaan untuk sisi perniagaan industri, dia dan Shannon memastikan bahawa model menerima sokongan di beberapa peringkat, dari logistik hingga penjagaan kesihatan emosi dan mental.

“Mengekalkan dinamik keluarga sangat penting bagi kami,” katanya. “Kami tidak akan menjatuhkan Anda kerana Anda mendapat beberapa paun. Tiada apa yang boleh mengubah kasih sayang yang kami ada antara satu sama lain kerana kami tidak membuang orang dalam budaya kami.”

Talaysay Campo, seorang model berusia 25 tahun yang berasal dari Seashell dan Squamish Nation di Pantai Barat Kanada, telah mengenali Joleen sejak dia berusia 14 tahun. Asas kepercayaan itu menjadikan keputusan untuk bekerja dengan Supernaturals mudah.

“Saya tidak fikir saya akan di sini tanpa Joleen hari ini,” katanya. “Supernaturals telah menjadi komuniti yang paling kuat. Saya pasti tidak akan melihatnya sebagai agensi permodelan – kami sangat berakar.”

Bagi rakannya Alicia Hanton, berusia 25 tahun, yang berasal dari Athabascan Chipewyan First Nation di Fort Chippewa, Alberta, bertemu Joleen dan menyertai Supernaturals adalah perubahan, membantunya mendapatkan kebanggaan dalam warisan asli mereka.

“Keluarga Supernatural telah menyelamatkan hidup saya,” katanya kepada TIME. “Sewaktu membesar, saya tidak mempunyai komuniti. Saya tidak tahu apa maksudnya… jadi menjadi sebahagian daripada komuniti yang sangat kuat sekarang dan tahu bahawa keluarga dalam situasi saya mempunyai komuniti untuk pergi dan hubungi sangat menjanjikan untuk generasi masa depan.”

Mitton sudah tahu apa yang boleh terjadi bila Anda membayangkan masa depan baru dalam ruang fesyen; pada tahun 2017, dia mengasaskan Minggu Fesyen Asli Vancouver dengan niat menyerlahkan pereka fesyen Asli, memaparkan representasi asli fesyen dan budaya Asli yang autentik, dan menggalakkan amalan fesyen mampan dan beretika. Kini dalam tahun keenamnya, acara itu menampilkan lebih dari 30 pereka fesyen Asli dan memberi Mitton harapan untuk apa yang dapat dicapai dalam skala global dengan Supernaturals.

“Anda tahu, saya fikir Supernaturals adalah fesyen tinggi dan kami hanya menunggu dunia terjaga,” katanya. “Kami sudah ada di sini sepanjang masa – kami menunggu kamu semua.”