Bagaimana Kenaikan Kelas Menengah Global Mungkin Menyelamatkan Planet

Pembaharuan tenaga yang digunakan untuk menghidupkan tanda had laju yang diterangi di Barrow in Furness, Cumbria, UK.

NASA mengumumkan bahawa Julai 2023 adalah bulan terpanas dalam rekod suhu. Berita itu datang ketika bilangan orang yang tinggal dalam isi rumah kelas menengah atau kaya di seluruh dunia melebihi 4 bilion. Buat pertama kalinya dalam sejarah, seorang warganegara purata kini mampu menikmati gaya hidup kelas menengah. Namun, ia akan menjadi kesilapan untuk melihat kedua-dua peristiwa ini sebagai sekadar kebetulan.

Suhu rekod secara langsung dikaitkan dengan perubahan iklim yang didorong oleh ekonomi global yang dibina untuk memenuhi selera penggunaan kelas menengah yang tidak kenal jemu. Walaupun ada semua gempar mengenai tenaga boleh diperbaharui, pelepasan CO2 mencapai rekod tertinggi pada 2022.

Tetapi kelas menengah yang sama pada hari ini juga membawa peluang terbaik untuk mencapai Bersih Sifar menjelang 2050 atas tiga sebab.

Pertama, jelas bahawa satu-satunya cara untuk mengawal perubahan iklim adalah jika setiap negara memainkan peranannya dalam mengurangkan pelepasan. Apabila Protokol Kyoto, perjanjian iklim antarabangsa pertama, berkuat kuasa pada 2005, ia hanya menetapkan sasaran pelepasan mengikat untuk segelintir ekonomi maju. Perjanjian yang jauh lebih komprehensif telah dicapai di Paris pada 2015—apabila semua negara bersetuju untuk bekerjasama mengurangkan pelepasan mereka—sebagian besar kerana tekanan daripada kelas menengah yang muncul di luar dunia kaya. Isi rumah di negara membangun tercekik dalam bandar-bandar berkabut, dan kerajaan mereka melihat Paris sebagai peluang untuk mendapatkan wang dan teknologi untuk membiayai lonjakan ekonomi hijau. Perjanjian Paris mempunyai kelemahannya tetapi ia telah bertahan sebahagiannya kerana kumpulan tekanan alam sekitar yang juga mempunyai akar umbi mereka dalam kelas menengah dunia.

Kedua, kelas menengah sedang mengarahkan pasaran modal global ke arah kelestarian. Pasaran bon global, dengan penilaian $133 trilion, menggerakkan ekonomi dunia. Walaupun pasaran bon mampan masih agak kecil—$2 trilion atau lebih—mereka adalah komponen pasaran modal yang paling pesat berkembang. Memang ada kebimbangan mengenai greenwashing dan peningkatan pengawasan kawal selia dalam ruang ini, tetapi pemegang bon telah bercakap. Mereka mahu melihat bahagian portfolio yang lebih besar dalam produk kewangan bertemakan kelestarian. Berkat ekonomi yang kukuh dari teknologi baru, keutamaan pelabur ini dapat dipenuhi tanpa sebarang pengorbanan dari segi pulangan kewangan.

Tanpa tekanan daripada pelabur, pasaran akan terus membiayai teknologi kotor dalam jumlah yang jauh lebih besar. Industri bahan api fosil telah menggunakan kuasa mereka untuk mengekstrak subsidi besar daripada kerajaan—$7 trilion tahun lalu menurut Tabung Kewangan Antarabangsa. Dan jika kerajaan tidak akan mengarahkan modal ke arah yang betul dengan menggunakan cukai karbon dan instrumen ekonomi lain untuk mendapatkan penyelesaian pasaran yang cekap, maka pasaran modal akan melakukannya sendiri. AS telah memimpin dalam terbitan bon hijau, tetapi diikuti rapat oleh China. Tanpa sokongan pasaran bon untuk pelaburan hijau, tiada harapan untuk memerangi pemanasan global.

Ketiga, kelas menengah mendorong syarikat memberi lebih perhatian kepada kelestarian. Ciri utama pengguna kelas menengah adalah bahawa mereka mengundi dengan dompet mereka, menambah sedikit tujuan sosial kepada pilihan ekonomi mereka. Beberapa syarikat secara eksplisit menggunakan ini sebagai strategi perniagaan. Syarikat pakaian dan aksesori Toms melabelkan dirinya sebagai “fesyen untuk tujuan yang baik. Kami berniaga untuk memperbaiki kehidupan.” Syarikat Jerman Share juga menderma keuntungan untuk manfaat akar umbi. Perundingan, PwC, meninjau pemimpin perniagaan di AS dan mendapati bahawa 79% merasakan bahawa tujuan adalah pusat kejayaan mereka. Generasi Z menggunakan media sosial untuk memberi ganjaran kepada jenama yang memenuhi keutamaan mereka dan menyeru mereka yang tidak.

Seorang sinis mungkin mengatakan bahawa banyak daripada ini adalah khidmat bibir, tetapi tidak ada yang intrinsik tentang gaya hidup kelas menengah yang memerlukan begitu banyak pelepasan. Kebanyakannya berkaitan dengan pilihan dasar, dan kelas menengah boleh menjadi pendokong yang kuat untuk itu. Sebagai satu contoh, isi rumah AS menggunakan dua kali ganda tenaga per orang berbanding rakan-rakan Eropah mereka, dan tiga kali ganda berbanding orang Swiss. Yang penting ialah dasar adalah akar masalahnya. Dan apabila kelas menengah mula melihat lebih banyak cara di mana mereka boleh membuat perbezaan, mereka akan menyokong perubahan khusus di seluruh ekonomi. Zaman meratapi pencinta alam dan penunggang basikal sudah berakhir. Kelas menengah dunia yang semakin meningkat secara keseluruhan mula menuntut perubahan sistemik yang diperlukan umat manusia.