Apa yang Serbuan NewsClick Katakan tentang Kebebasan Akhbar yang Semakin Merosot di India

India Members of the media hold placards in a protest against the raids of homes of journalists and writers belonging a news portal in New Delhi, India on Oct. 04, 2023. Police Raids

Wartawan dan media di seluruh India mempersoalkan kebebasan akhbar dan keupayaan mereka untuk bekerja tanpa “ancaman pembalasan” selepas polis menyerbu pejabat dan rumah wartawan yang bekerja untuk NewsClick, sebuah portal berita digital bebas di ibu negara India pada hari Selasa, 3 Oktober.

Dilancarkan pada tahun 2009 oleh wartawan veteran India Prabir Purkayastha, NewsClick menggambarkan dirinya sebagai “salah satu pengkaji paling konsisten terhadap gerakan dan perjuangan rakyat yang pelbagai di India.” Ia menggaji kurang daripada seratus wartawan dan mempunyai pengikut media sosial sedikit lebih daripada 70,000.

Pada awal pagi Selasa, polis Delhi menyerbu rumah sekurang-kurangnya 30 kakitangan, termasuk editor, wartawan, dan penulis bebas, untuk menyoal mereka di bawah undang-undang anti-keganasan yang dipanggil Akta Pencegahan Aktiviti Haram sebelum merampas semua peranti elektronik termasuk telefon bimbit peribadi dan komputer riba. Polis juga menahan Purkayastha, bersama-sama dengan ketua sumber manusia NewsClick, Amit Chakravarty, atas tuduhan pengubahan wang haram.

Pada hari Rabu, enam belas wartawan dan organisasi berita, termasuk kelab akhbar beberapa bandar di seluruh negara, menulis rayuan bersama kepada Ketua Hakim Mahkamah Agung India D.Y. Chandrachud untuk meminta badan kehakiman campur tangan. Mereka berkata serbuan itu adalah contoh terbaru serangan yang ditujukan terhadap akhbar oleh kerajaan semasa yang diketuai oleh Perdana Menteri Narendra Modi dari parti pemerintah Bharatiya Janata.

“Hakikatnya hari ini sebahagian besar wartawan di India mendapati mereka bekerja di bawah ancaman pembalasan,” kata surat itu menyatakan.

Sasaran agensi India sejak lama

NewsClick mendakwa melaporkan berita dan pandangan “yang diabaikan oleh media korporat, yang agenda ditentukan oleh golongan kaya dan berkuasa di negara ini.” Pada masa lalu, wartawannya telah menimbulkan kemarahan dengan melaporkan cerita kontroversi seperti protes petani pada tahun 2020 dan pengubahsuaian buku teks sejarah oleh kerajaan pada bulan April lalu. Abhisar Sharma, seorang wartawan bahasa Hindi yang terkenal dengan hampir tiga juta pelanggan di YouTube, baru-baru ini melaporkan bancian kasta yang dijalankan di negeri utara Bihar yang bertentangan dengan dakwaan kerajaan, sementara Paranjoy Guha Thakurta, seorang lagi wartawan veteran, menjadi kritikal dalam mendedahkan hubungan kerajaan dengan jutawan India, Gautam Adani.

Akibatnya, portal berita itu telah berada di bawah pengawasan pihak berkuasa India sejak 2021, ketika polis Delhi mula-mula mendakwa bahawa ia melanggar undang-undang India tentang pelaburan langsung asing dengan menerima dana daripada sebuah syarikat Amerika. Pada bulan Februari tahun itu, Penguatkuasaan Penipuan Wang, agensi persekutuan yang menyelia dakwaan pengubahan wang haram, menyerbu pejabat NewsClick bersama dengan rumah Puryakastha.

Pada bulan Ogos, sebuah laporan dari New York Times mendakwa bahawa menurut dokumen korporat, NewsClick telah dibiayai oleh Neville Roy Singham, seorang jutawan Amerika Syarikat yang dituduh bekerjasama rapat dengan Beijing dan membiayai propaganda antarabangsanya. Laporan itu juga menyatakan bahawa portal berita India itu telah “menabur liputannya dengan bualan propaganda kerajaan China.”

Pihak berkuasa India sejak itu menggunakan dakwaan ini untuk mendaftarkan kes terhadap NewsClick dan wartawannya. New York Times juga telah disiasat atas peranannya dalam menerbitkan cerita yang menyebabkan serbuan polis, dengan protes diadakan di luar pejabatnya pada hari Selasa.

‘Percubaan untuk menutup dan membungkam suara bebas dan berani’

Dalam kenyataan yang diterbitkan pada hari Rabu, NewsClick menolak semua tuduhan yang dilemparkan terhadapnya, dengan menambah bahawa ia masih belum menerima salinan Laporan Maklumat Pertama yang menggariskan tuduhan polis rasmi, seperti yang dikehendaki oleh undang-undang. Ia membantah tuduhan pengubahan wang haram dengan mengatakan bahawa dalam dua tahun kebelakangan ini, pihak berkuasa tidak memanggil Purkayastha untuk disoal siasat, mahupun memfailkan apa-apa tuduhan terhadap portal itu walaupun memiliki semua maklumat, dokumen, dan komunikasinya.

Ia juga menangani dakwaan New York Times dengan mengatakan bahawa ia tidak menerbitkan sebarang berita atau maklumat “atas arahan mana-mana entiti atau pihak berkuasa China, secara langsung atau tidak langsung,” atau “menyebarkan propaganda China di laman webnya.”

Ia menambah bahawa kerajaan cuba “menutup dan membungkam suara bebas dan berani yang melukiskan cerita India sebenar – petani, buruh, petani, dan seksyen masyarakat lain yang sering diabaikan.”

Contoh lain kemerosotan kebebasan akhbar di India

Bersama-sama dengan surat kepada Ketua Hakim Mahkamah Agung, beberapa organisasi berita kebangsaan dan antarabangsa telah menyuarakan kebimbangan mengenai serbuan itu, dengan mengatakan ia mengingatkan mereka akan Darurat 1975 apabila suara mereka yang mengkritik parti Kongres yang memerintah pada masa itu dibungkam melalui penangkapan, penahanan, dan serbuan.

Ramai juga menunjuk kepada kemerosotan kebebasan akhbar di India. Sejak Modi berkuasa pada tahun 2014, India secara drastik telah jatuh tempat daripada 140 ke 161 daripada 180 dalam Indeks Kebebasan Akhbar tahunan yang diterbitkan oleh Lapuran Tanpa Sempadan, di bawah negara seperti Laos, Filipina, dan jiran Pakistan.

Dalam kenyataan rasmi, Kelab Akhbar India berkata ia “sangat bimbang” tentang serbuan itu, sambil menambah bahawa ia berdiri “bersatu padu dengan para wartawan,” sementara Persatuan Editor India mendesak kerajaan untuk “tidak mewujudkan suasana ugutan secara umum di bawah bayangan undang-undang drakonian” dengan mengikuti proses yang sewajarnya. Rangkaian Wanita dalam Media India menyatakan kerajaan perlu “telus tentang tindakannya” dan tidak menggunakan undang-undang anti-keganasan sewenang-wenangnya terhadap wartawan dan pembangkang, sementara Digipub, sebuah yayasan berita di India, berkata serbuan itu telah membawa “corak tingkah laku sewenang-wenang dan mengugut kerajaan ke tahap yang lain.”

“India telah merosot dalam spiral ke bawah dalam kebebasan akhbar dan penarafan lain mengenai kebebasan awam dan hak asasi manusia, dan perang kerajaan India terhadap media adalah noda pada demokrasi terbesar di dunia,” tambah Digipub.

Jawatankuasa Melindungi Wartawan (CPJ) yang berpusat di New York juga menyeru pembebasan segera Purkayastha, mendesak kerajaan untuk “berhenti cuba mengugut wartawan” melalui taktik seperti serbuan polis.

“Ini adalah serangan terbaru terhadap kebebasan akhbar di India,” kata Beh Lih Yi, koordinator program Asia CPJ. “Kami mendesak kerajaan India untuk segera menghentikan tindakan ini kerana wartawan mesti dibenarkan bekerja tanpa rasa takut akan ugutan atau pembalasan.”