Amerika Sudah Tahu Bagaimana Mengatasi Kemiskinan Kanak-Kanak

Kanak-kanak mengambil bahagian dalam aktiviti di kelas Head Start

Kadar kemiskinan kanak-kanak AS lebih daripada dua kali ganda dari 2021 hingga 2022. Ini adalah pilihan dasar. Biro Banci AS mendapati bahawa kemiskinan kanak-kanak menurun dengan cepat antara 2020 dan 2021 kerana Kredit Cukai Kanak-kanak Rancangan Penyelamat Amerika – cek bulanan yang dihantar terus kepada keluarga yang berpendapatan kurang daripada $150,000 setahun dengan anak-anak kecil. Namun, Kongres membenarkan dasar itu luput selepas hanya setahun dan kemiskinan kanak-kanak kembali ke tahap yang sangat tinggi sebelumnya iaitu melebihi 12%.

Ahli Kongres AS tidak selalu tidak peduli dengan bilangan kanak-kanak AS yang hidup dalam kemiskinan. Head Start, bahagian terbesar dan paling berkesan daripada Perang terhadap Kemiskinan Presiden Lyndon B. Johnson, bertujuan untuk menangani masalah ini. Dan walaupun kurang dana sejak 1970-an, dekad penyelidikan membuktikan bahawa Head Start telah memberi kesan yang bermakna dan berkekalan kepada kanak-kanak dan keluarga yang mengambil bahagiannya – termasuk peningkatan kadar penyelesaian sekolah menengah dan kolej dan peningkatan “kebebasan ekonomi”.

Bukti daripada Head Start dan daripada Kredit Cukai Kanak-kanak menunjukkan satu pelajaran penting: kemiskinan kanak-kanak boleh ditangani – jika kita mengambil langkah untuk mengurangkannya melalui dasar.

Sargent Shriver, yang mengarahkan Pejabat Peluang Ekonomi dalam Pentadbiran Johnson, membangunkan idea Head Start apabila beliau mengetahui pada awal 1960-an bahawa separuh daripada golongan miskin Amerika adalah kanak-kanak. Mencari cara untuk melawan rintangan politik terhadap program antipenghapusan kemiskinannya untuk orang dewasa, Shriver menyambar idea untuk memindahkan dana yang tidak digunakan ke program yang boleh memberi “permulaan terbaik” kepada kanak-kanak pra-sekolah. Shriver percaya projek antipenghapusan kemiskinan untuk kanak-kanak muda akan menjadi dasar dan politik yang berkesan. Siapa yang boleh berhujah bahawa seorang kanak-kanak berusia 4 tahun layak hidup dalam kemiskinan?

Shriver betul. Projek Head Start mendapat sokongan bipartisan yang meluas apabila ia bermula pada musim panas 1965. Jawatankuasa perancangan pakar mencadangkan Head Start harus menjadi program pembangunan kanak-kanak yang komprehensif. Ia akan menyediakan bukan sahaja pendidikan yang sesuai dengan usia, tetapi juga kesihatan, pemeriksaan gigi, sosial-emosi, dan makanan yang berkhasiat. Yang penting, jawatankuasa itu juga bersetuju bahawa penglibatan ibu bapa dan komuniti adalah penting untuk kejayaan program dan kanak-kanak.

Bersenjatakan idea yang popular, Johnson dan Shriver mengabaikan cadangan jawatankuasa untuk melancarkan secara perlahan-lahan dengan satu atau dua program perintis. Ahli politik berpengalaman, Johnson dan Shriver tahu untuk menunggang momentum politik dan melancarkan program di seluruh negara dengan cepat. Bergantung kepada kerja sukarela Isteri Pertama, isteri-isteri Ahli Kongres dan anggota kabinet, dan intern agensi persekutuan, pentadbiran Johnson dapat menjadikan Projek Head Start beroperasi di lebih 3,000 komuniti termiskin di negara ini dalam masa hanya 12 minggu, memperolehinya julukan “Projek Rush-Rush.”

Shriver percaya bahawa pelaburan komuniti akan meningkatkan kejayaan program dan melindungi Head Start daripada angin politik akhirnya. Sukarelawan Pentadbiran Johnson melakukan perjalanan ke daerah miskin, menghubungi pemimpin tempatan organisasi tindakan komuniti, dan menyokong mereka melalui proses permohonan geran persekutuan. Pemimpin hak sivil Whitney White Jr. menerbitkan op-ed dalam surat khabar Hitam yang menggalakkan pemimpin komuniti untuk menyokong program itu, mendakwa ia akan “menurunkan hujan vitamin pendidikan” kepada kanak-kanak yang hidup dalam kemiskinan.

Dalam beberapa tahun pertama, program Head Start beroperasi di hampir setiap daerah kongres di negara ini. Johnson menjangkakan bahawa Head Start tidak lama lagi akan menyediakan dua tahun program pembangunan kanak-kanak komprehensif percuma untuk setiap kanak-kanak miskin di negara ini. Ini adalah gagasan radikal pada tahun 1965, ketika 32 buah negeri bahkan tidak mempunyai tadika awam.

Program Head Start di Atlanta

Dalam banyak hal pelancaran Head Start secara politik bijak, tetapi dalam hal-hal lain ia terhad oleh prasangka orang kulit putih berprivilej yang memimpinnya. Sebagai contoh, pentadbiran Johnson berusaha untuk mengaitkan Head Start dengan peningkatan skor IQ kanak-kanak, ukuran kecerdasan yang kini tidak sah. Ia adalah taktik yang memberi makan naratif dominan tentang kekurangan budaya rumah tangga miskin, terutama yang Hitam. Pada pelancaran program di Rumah Putih, Lady Bird Johnson menguatkan naratif ini, dengan mengatakan bahawa kanak-kanak miskin “tersesat dalam dunia kelabu…pengabaian” dan bahawa “sebahagian daripada mereka bahkan tidak tahu nama mereka sendiri.”

Namun, struktur dasar itu membolehkan dolar persekutuan untuk mengelak kerajaan negeri dan tempatan dan mengalir terus ke organisasi komuniti untuk membangunkan program berdasarkan keperluan dan aset khusus mereka sendiri, memberi kuasa dan sumber kepada mereka yang sangat sedikit keduanya. Tajuk II Akta Peluang Ekonomi, di bawah mana Head Start jatuh, menyatakan bahawa Program Tindakan Komunitinya memerlukan “penyertaan maksimum” orang miskin. Mengelakkan kerajaan negeri dan tempatan sangat penting di negeri Selatan yang secara agresif melawan perintah desegregasi persekutuan dan hak sipil lain.

Satu contoh kunci adalah Kumpulan Pembangunan Kanak-kanak Mississippi (CDGM), geran Head Start terbesar pada tahun-tahun awal program itu. Wanita kulit hitam yang mengambil bahagian dalam Musim Panas Kebebasan Mississippi pada tahun 1964 memimpin program itu. Mereka percaya bahawa “pendidikan awal kanak-kanak adalah revolusi sosial” untuk komuniti mereka.

Untuk seketika, begitulah adanya. Program Head Start tidak hanya menyediakan dolar persekutuan untuk mendidik, memberi makan, dan menyediakan penjagaan perubatan dan pergigian kepada kanak-kanak kulit hitam kecil, mereka juga menawarkan pekerjaan yang lebih baik kepada wanita kulit hitam kelas pekerja di luar bidang pengawasan putih. Tanpa mandat kurikulum, guru mengembangkan pelajaran yang sesuai secara budaya yang meraikan budaya dan sejarah Hitam.

Kaum pengasingan kulit putih Mississippi mengiktiraf kuasa program seperti CDGM untuk mengubah susunan sosial. Pengasingan tempatan dan ahli Klan setempat secara ganas mengganggu pekerja CDGM – membakar salib di hadapan tapak CDGM yang dicadangkan, memukul dan menembak guru, dan membakar tapak CDGM. Salah seorang Senator Mississippi AS menuduh kumpulan itu salah urus dana persekutuan dan mendesak Shriver untuk memotong pembiayaan CDGM. Dia memberikannya kepada program tempatan yang lain. Selepas tekanan orang ramai yang besar ke atas Shriver – termasuk rundingan dengan Martin Luther King Jr. – dia memulihkan pembiayaan kepada CDGM, tetapi pada tahap yang jauh lebih rendah.

Pentadbiran Richard Nixon yang baru mengancam Head Start, dan semua program Perang terhadap Kemiskinan. Walaupun Pentadbiran Nixon takut akan reaksi politik jika memotong Head Start sama sekali, penilaian program awal memberi mereka alasan yang diperlukan untuk menghentikan pengembangan program itu. Laporan Westinghouse Learning Corporation 1969 menyatakan bahawa Head Start tidak, dalam empat tahun pertamanya, menaikkan skor IQ kanak-kanak yang mengambil bahagian. Tentu saja, program itu direka untuk melakukan jauh lebih banyak dan kejayaan dapat diukur dengan banyak cara – tetapi penekanan pentadbiran Johnson pada IQ telah terbukti kesilapan besar.